Egy hűvös kaliforniai reggelen, augusztus 21-én egy konferencia szünetében ismerték el a Volkswagen jelen lévő képviselői nem hivatalosan, hogy cégük meghamisította dízelmotorjaik egy részének károsanyag-kibocsátási tesztjét. Az esetről az USA környezetvédelmi hatóságának (EPA) két szakértője számolt be a CNBC háttéranyaga szerint.

A vallomás igencsak meglepte őket, ugyanis ezt megelőzően már egy éve vitatkoztak a VW mérnökeivel arról, hogy valóban magasabb-e egyes autóik emissziója a normál teszteken mértnél. Azt nem árulták el, hogy kikkel beszéltek - az illetőknek minden bizonnyal az állásukba kerülne, ha feketén-fehéren kiderülne, hogy tudtak a dologról.

QP | Quality Placement

Hivatalos beismerés

A német autógyártó hivatalos formában, ám még mindig a színfalak mögött szeptember 3-án ismerte el a csalást - a nyilvános botrány további két hét múlva robbant ki - egy telefonos konferenciabeszélgetésen. Ezen az EPA, illetve Kalifornia állam tisztviselői és a Volkswagen vezetői vettek részt. A vétkes részletes írásos leírást adott arról, hogyan működik a trükkös szoftver, amely a tesztek idején produkálja az elvárt károsanyag-kibocsátást, máskor azonban szabadjára engedi a motorokat.

Mossák kezeiket

A Volkswagen formális beismeréséből természetesen nem derül ki, hogy a cég vezetői és beosztottai közül ki tudott a dologról és ki nem, azaz ki a felelős. Semmit sem tudtam a szoftverek módosításáról - állítja például Norbert Krause, aki 2009-ig vezette a német autógyártó amerikai érdekeltségének környezetvédelmi részlegét, majd hazatért és 2011-ben nyugdíjba vonult. A motorok rendben voltak, amikor megszereztük az autók értékesítési engedélyét, és ezt megelőzően elvégeztük a tartósságukat vizsgáló teszteket.

Ezt megelőzően az EPA azzal fenyegette meg a céget, hogy visszavonatja a 2016-os VW és Audi dízelautók értékesítési jogát. Ezt szintén írásba adták, és elküldték a Volkswagen jogi képviselőjének. Így ért véget az a 15 hónapig tartó vita, amelyben az autógyártó mérnökei végig ahhoz ragaszkodtak, hogy a tesztek torzítanak, nem a motorok.

Dicső múlt

A Volkswagen erőteljes reklámkampánnyal igyekezett elültetni az amerikai autósok agyába azt a gondolatot, hogy léteznek "tiszta dízelmotorok". A 2008 indult offenzíva úgy mutatta be a Jetta TDI modellt, hogy miközben megy mint a golyó, 40 mérföldenként csak egy gallon üzemanyagot fogyaszt (nagyjából 6 liter/100 kilométer) autópályán. A modell a 2008-as Los Angeles-i autókiállításon megkapta az év zöldautójának járó címet.

A George W. Bush elnöksége alatt, 2005-ben elfogadott környezetvédelmi törvény adókedvezménnyel jutalmazta a dízel hajtású személyautók vásárlóit. A Jetta első vevői 1300 dolláros jövedelemadó-visszatérítést vehettek igénybe. Nem csoda, hogy a 2009-es Jetta-széria autóit mind egy szálig eladták a kereskedők.

Úgy látszott, hogy a VW megnyerte az ezredfordulón indított nagy hadjáratát a dízel-személyautók elfogadtatásáért az USA-ban. Az amerikaik alapesetben koszosnak, büdösnek, mocskosnak tartják a dízelmotorokat.

Jött egy telefon

Néhány évvel később valakiknek Brüsszelben feltűntek a VW kiváló amerikai dízeltesztjei. Ezt megelőzően egy az Európai Bizottság megbízásából készült vizsgálat kiderítette, hogy a cégek kihasználják a tesztek manipulálásának legális lehetőségeit - a tesztek alatt nem kapcsolják be a légkondid, keményre fújják a gumikat, szügyig feltöltik az akkumulátorokat -, illetve hogy eltérés van a dízelmotorok teszteredményei és valós károsanyag-kibocsátása között.

Ezt látva nem értették, hogyan futhatnak kisebb emisszióval ugyanazok a dízelek az USA-ban, ahol az európainál keményebbek a tesztek. Felhívták amerikai kollégáikat, akik 2013 februárjában megbízták az ICCT környezetvédelmi civil szerveztet egy ellenőrzés elvégzésével. Az ICCT a Nyugat-virginiai Egyetem kutatócsoportjára bízta a munkát, miután rendelkezik olyan technikával, amellyel valós körülmények között is tesztelhető az autók károsanyag-kibocsátása.

Autózgattak körbe-körbe

A kutatók egy VW Jettával, egy Passattal és egy BMW X5-ös hobbi-terepjáróval autózgattak városon belül és kívül. Jelentésükkel 2013 májusára készültek el. Az előbbi kettő 15-35 százalékkal teljesített rosszabbul korábbi tesztjeinél, a BMW rendben volt. Az egyetem szakértői további elemzéseket végeztek - mivel nem hittek a szemüknek -, végül 2014. március végére tették le az asztalra végső jelentésüket.

A hivatalok malmai az USA-ban sem őrölnek túl gyorsan: ezt követően csak tavaly nyáron vették fel a kapcsolatot a Volkswagennel. A cég mérnökei köröm szakadtáig ragaszkodtak ahhoz, hogy a tesztelés módszertanában vagy körülményeiben van a hiba. Minden kérdésre volt egy válaszuk, mindenfélével előálltak. Végül december elején azt mondták, hogy a problémát különböző technikai gondok és váratlan használati körülmények okozzák. Visszarendeltek egy rakás autót a motor-ellenőrzési szoftver módosítására.

Nem eresztették a "prédát"

A kaliforniai levegőtisztasági hatóság (CARB) szakemberei azonban ekkor már nem bíztak VW-s kollégáikban. Tovább folytatták a teszteket, ami bebizonyította, hogy a javított változatok sem jobbak az elődeiknél. Az áttörést az hozta meg, amikor átnézték az autók saját komputereinek rögzített adatait.

Nagyon furcsa dolgokat találtunk - emlékszik Stanley Young, a CARB szóvivője. Például a motorok tisztábban jártak hidegen, mint akkor, amikor már bemelegedtek. Ez homlok egyenest ellenmond a normális helyzetnek, nevezetesen, hogy az üzemi hőmérsékleten kellene a legjobban, a legtisztábban működniük. Ebből arra következtettek, hogy itt valami történik a háttérben. (A trükkös szoftver érzékelte, hogy hideg a motor, ami a normál tesztkörülményekre jellemező, miután azokat nem többórás vezetés után végzik.)

Hogy képzelték ezt?

Végül a CARB az ehhez hasonló gyanús körülmények sokaságát találta, egyes szakértők magánbeszélgetéseken eljutottak a később helyesnek bizonyult következtetésre, miszerint a VW csal. A hivatal július 8-án a Volkswagen mérnökei elé tárta eredményeit, ám a válasz tagadás volt.

Augusztus elején Oliver Schmidt, a VW amerikai érdekeltségének akkori környezetvédelmi főnöke - aki ma már állást keres - egy konferencián kijelentette, hogy technikai problémáról van szó. Két héttel később jött a beismerés.

Ez elképesztő - kommentálja a történetet Alan Lloyd, aki 1999 és 2004 között vezette a levegőtisztasági hivatalt és segített a dízelek elfogadtatásában Kaliforniában. Miért hiszi valaki azt, hogy ilyen átlátszó módon csalhat és nem fog lebukni?